GM and Seed Industry Eye West Africa’s Lucrative Cowpea Seed Market

[French below] 

The African Centre for Biodiversity
PO Box 29170, Melville 2109 South Africa
Tel: +27 (0)11 486 1156 

The African Centre for Biodiversity (ACB) has today released a new report titled, GM and seed industry eye Africa’s lucrative cowpea seed markets: The political economy of cowpea in Nigeria, Burkina Faso, Ghana and Malawi.  The report shows a strong interest by the seed industry in commercialising cowpea seed production and distribution in West Africa, where a very lucrative regional cowpea seed market is emerging. Cowpea, one of the most ancient crops known to humankind, with its centre of origin in Southern Africa, provides the earliest food for millions of Africans during the ‘hungry season’ before cereals mature.

The report argues that the GM cowpea push in Burkina Faso, Nigeria and Ghana co-incides with this strong interest from multinational and local seed companies to produce foundation and certified seed in West Africa.

Commercialising Seed Production

According to Mariam Mayet of the ACB, “There is a corporate push backed by the United States Agency for International Development (USAID) and the G8 New Alliance on Food Security and Nutrition to harmonise seed laws and intellectual property rights legislation on the basis of the Union for the Protection of Plant Varieties (UPOV) 1991. This push seeks to create regional markets for crops that otherwise would not have the economies of scale for corporate investment. Corporate investment in regional seed markets relies on varieties being released onto regional lists and that are immediately made available at national levels without further trials. It is within this context that the push for the harmonisation of seed laws at regional levels must be understood.”

According to the ACB, the danger of commercialisation of seed production is that it is accompanied by the locking out of smallholder farmers from seed production and distribution- essential life processes in African agriculture. Farmers will be transformed from active participants in the cowpea value chain, to mere passive consumers of expensive certified seed produced elsewhere.

The GM cowpea push

The pro-GM organisation, the African Agricultural Technology Foundation (AATF), is spearheading a GM cowpea project aimed at commercially growing  Bt cowpea in Nigeria, Ghana, Burkina Faso. Field trials of the Bt cowpea underway in Nigeria and Burkina Faso are at advanced stages, with commercialisation expected in 2016/17. The GM cowpea project is funded by USAID, the United Kingdom’s Department for International Development (DFID) and the Rockefeller Foundation. The GM cowpea contains the Cry1Ab Bt gene developed by Monsanto. The genetic engineering of the Bt cowpea was conducted by the Australian Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation, previously involved in a biosafety scandal.

GM cowpea threatens food sovereignty

Mariann Bassey-Orovwuje of Environment Rights Action Nigeria concurs with the ACB report that the the introduction of GM cowpea “will pose a serious threat to food sovereignty in West Africa where cowpea occupies a clearly defined social, economic, nutritional and agro-ecological niche. Cowpea connects agriculture to the local environment; consumers to locally produced healthy foods; and farmers to productive resources such as locally enhanced seeds. The commercialisation of cowpea seed production in Africa will dislocate such a locally interconnected system.”

Reductionist solution

The GM cowpea is engineered to be resistant to the Maruca legume pod borer on the basis that “farmers in West Africa have identified Maruca insects as major problems in cowpea production.”

However, according to the ACB report, farmers are confronted with a myriad of agronomic and post-harvest challenges. The Bt solution responds only to one narrow aspect of production (pod borer), and it requires a significant increase in input cost, despite viable methods of biological control already in practice amongst farmers.

Dangerous opening for commercialising seed production

According to Bern Guri of CIKOD in Ghana, “Traditional farming practices based on recycling farm-saved seed and the use of locally-adapted seed varieties are threatened by a transgenic variety of cowpea that would set a precedent for the systematic commodification of cowpea seeds. Farmers can ill afford the costs of GM seeds and the associated agro-chemical inputs required by the use of these seeds. The high prices that characterise the GM technological package will contribute to jeopardising already fragile socio-economic systems.”

Risk to human health and environment

Bright Phiri from Commons for EcoJustice in Malawi, is also concerned that the Bt cowpea has been developed using the Cry1Ab gene, the same gene contained in Monsanto’s GM maize event, MON810. According to Phiri “the health risks associated with MON810 have been clearly established and are deeply concerning.”

The report also cautions that the Bt-gene will escape from domesticated to wild and cultivated cowpea, which will trigger unknown and irreversible adverse ecological impacts.

Socially just and ecologically sustainable solutions

The report concludes that rather than promoting a tragically flawed agricultural development model that brings enormous risks, solutions are to be found in more sustainable social, economic and agro-ecological food production systems.  The ACB continues to insist that an equitable and sustainable solution to seed production and distribution can only come from direct engagement with farmers and their organisations to ensure their active involvement in these activities.



Mariam Mayet:
Bern Guri:
 Mariann Bassey-Orovwuje
Bright Phiri:

Notes to Editors:

1. In Ghana, the validity of the field trials are being vehemently disputed by Food Sovereignty Ghana, who has applied to court for an interdict to stop the commercial release of inter alia, GM cowpea in that country. An application for the first trial is still pending in Malawi, which has similarly come under strong attack by civil society in that country.

Download the report in English (PDF 950Kb)

Download the report in French (PDF 459Kb) 


Communiqué de presse du Centre africain pour la biodiversité (CAB)

Les industries semencière et des OGM convoitent les marchés lucratifs des semences de niébé  

6 Juillet 2015 

Le Centre africain pour la biodiversité (CAB) publie aujourd’hui un nouveau rapport intitulé, Les industries semencières et des OGM convoitent les marchés lucratifs des semences de niébé: L’économie politique du niébé au Nigeria, au Burkina Faso, au Ghana et au Malawi.  Le rapport montre qu’un vif intérêt existe de la part de l’industrie semencière pour la commercialisation de la production et de la distribution de semences de niébé en Afrique de l’Ouest, où un marché régional très lucratif de semences de niébé est en voie d’émergence. 

Le niébé, une des cultures les plus anciennes connues de l’humanité,  originaire de l’Afrique, constitue la première source d’alimentation pour des millions d’Africains pendant la période de soudure, avant que les céréales n’arrivent à maturité.

Le rapport démontre que la poussée en faveur du niébé Bt au Burkina Faso, au Nigeria et au Ghana coïncide avec le même vif intérêt des sociétés semencières multinationales et locales pour la production de semences de base et de semences certifiées en Afrique de l’Ouest. 

La commercialisation de la production des semences

Selon Mariam Mayet du CAB, « on assiste à une poussée du secteur privé, soutenue par l’agence des États-Unis pour le développement international (USAID) et la Nouvelle Alliance du G8 pour la sécurité alimentaire et la nutrition, qui vise à harmoniser des lois semencières et les droits de propriété intellectuelle et qui repose sur les principes édictés par l’Union Internationale pour la protection des obtentions végétales (UPOV) 1991. Cette poussée a pour ambition de créer des marchés régionaux pour des cultures qui n’atteindraient sinon pas des économies d’échelle justifiant les investissements du secteur privé. L’investissement du secteur privé dans les marchés de semences régionaux repose sur des variétés pouvant être homologuées sur des listes régionales, ce qui rendra ces mêmes variétés immédiatement disponibles au niveau national, sans autres formes de tests. C’est dans ce contexte que l’on doit interpréter la poussée pour une harmonisation des lois semencières aux niveaux régionaux. »

Selon le CAB, le danger de la commercialisation de la production des semences repose sur le fait qu’elle va de paire avec l’exclusion des petits exploitants des systèmes de production et de distribution des semences, des processus vitaux qui sont pourtant essentiels à l’agriculture africaine. Le rôle des exploitants sera relégué de celui de participants actifs à la chaîne de valeur du niébé à celui de seuls consommateurs de semences certifiées, qui sont coûteuses et produites ailleurs.

La poussée en faveur du niébé GM 

La Fondation africaine de technologie agricole (FATA), une organisation pro-OGM, est la figure de proue d’un projet de niébé génétiquement modifié (GM) visant à promouvoir la culture commerciale du niébé Bt au Nigeria, au Ghana et au Burkina Faso. Le niébé Bt fait l’objet d’essais sur le terrain actuellement en cours au Nigéria et au Burkina Faso, et en sont à un stade avancé, avec une commercialisation prévue pour 2016/17. Le projet de niébé GM est financé par l’agence des États-Unis pour le développement international (USAID), le département du Royaume-Uni pour le développement international (DFID) et la Fondation Rockefeller. Le niébé GM contient le gène Bt Cry1Ab développé par Monsanto. La modification génétique du niébé Bt a été conduite par l’Organisation australienne du Commonwealth pour la recherche industrielle et scientifique (CSIRO), qui a été par le passé impliquée dans un scandale de biosécurité.

Le niébé GM menace la souveraineté alimentaire

Mariann Bassey-Orovwuje, de l’organisation Environment Rights Action Nigeria, abonde dans le sens du rapport du CAB sur le fait que l’introduction du niébé GM: « constituera une menace sérieuse à la souveraineté alimentaire en Afrique de l’Ouest, où le niébé occupe une place sociale, économique, alimentaire et agro-écologique bien définie. Le niébé relie l’agriculture à son environnement local ; les consommateurs à une nourriture saine produite localement ; et les fermiers à des ressources productives telles que les semences localement améliorées. La commercialisation de la production des semences de niébé en Afrique démantèlera ce système fortement interconnecté localement. »

Une solution réductionniste

Le niébé génétiquement modifié est conçu pour être résistant au foreur de gousse de légumineuses appelé Maruca, en partant du principe que les « fermiers en Afrique de l’Ouest ont identifié les insectes de Maruca comme problèmes majeurs à la production de niébé ». 

Toutefois les exploitants sont, selon le rapport du CAB, confrontés à une pléthore de défis tant agronomiques que post-récoltes. La solution reposant sur le Bt ne répond qu’à un aspect très limité de la production (le foreur de cosse), et elle exige une augmentation accrue de l’utilisation d’intrants, en dépit de l’existence de méthodes de contrôle biologique viables qui font déjà l’objet d’une pratique répandue parmi les exploitants. 

Ouverture dangereuse de la production de semences à la commercialisation

Selon Berne Guri de CIKOD au Ghana, « les pratiques agricoles traditionnelles basées sur la réutilisation des semences préservées à la ferme et l’utilisation des variétés de semences localement adaptées sont menacées par une variété de niébé transgénique qui constituerait un précédent à la marchandisation systématique des semences de niébé. Les fermiers n’ont pas les moyens d’assumer les coûts des semences GM et des intrants agro-chimiques associés qui sont requis par l’utilisation de ces semences. Les prix élevés qui caractérisent le paquet technologique des OGM contribueront à mettre en péril des systèmes socio-économiques déjà fragiles. »

Risque à la santé humaine et à l’environnement

Bright Phiri de Commons for EcoJustice au Malawi, exprime également ses inquiétudes quant au niébé Bt qui a été développé en utilisant le gène Cry1Ab, le même gène contenu dans le maïs GM de Monsanto, MON810. Selon Phiri : « les risques sanitaires liés à MON810 ont été clairement établis et sont très inquiétants. »

Le rapport avertit également que le gène Bt s’échappera du niébé domestiqué pour passer au niébé tant sauvage que cultivé, ce qui aura des impacts écologiques irréversibles et encore inconnus. 

Des solutions socialement juste et écologiquement durables 

Le rapport conclut que plutôt que de favoriser un modèle de développement agricole fortement biaisé et source d’énormes risques, les solutions reposent dans des systèmes de production alimentaire qui sont plus durables d’un point de vue social, économique et agro-écologique.  Le CAB continue à insister sur le fait qu’une solution équitable et durable pour la production et la distribution de semences peut seulement provenir d’un engagement direct avec les fermiers et leurs organisations représentatives, afin d’assurer leur participation active dans ces activités.



Contact :

Mariam Mayet :
Berne Guri : 
Mariann Bassey-Orovwuje
Bright Phiri:

Notes aux rédacteurs :

1. La validité des essais sur le terrain conduits au Ghana fait l’objet d’une contestation virulente par Food Sovereignty Ghana, qui tente d’obtenir une injonction du tribunal afin d’annuler l’autorisation de commercialisation des cultures, inter alia, du niébé GM dans ce pays. Une demande d’autorisation pour conduire les premiers essais est encore en suspens au Malawi ; cette demande a là aussi fait l’objet d’attaques virulentes de la part de la société civile.


GM and Seed Industry Eye West Africa’s Lucrative Cowpea Seed Market

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